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生命的星际之旅

    美国科幻电影《世界之战》中,敌对的外星人突然从地球深处向地球人发起攻击,这些外星生命已在地下沉睡多年。类似电影中的观点,认为有外星生命在千百万年前从太空来到地球,并非纯粹是科学幻想。最近已有科学家从科学的角度阐述了这种可能性。

    美国著名科技类刊物《科学美国人》上,近期有科学家发表观点:可能曾经有外星生命到达地球,甚至有可能是地球生命之源。我们所熟悉的地球生命起源学说为“自然发生”学说,即地球上的生命源于几十亿年前地球上的化合物。20世纪50年代,美国芝加哥大学的两位化学家在实验室中通过模拟地球的原始大气,成功地有机合成了氨基酸,证实氨基酸和生命的基本分子可能从早期地球上存在的简单化合物中形成,这是第一份支持“自然发生”学说的实验证据。

    然而,近期,休斯顿大学天体物理学家大卫•沃姆福拉仕和麻省理工学院的行星学教授本杰明•威斯在著名刊物《科学美国人》上发表观点,他们认为在很久很久以前,有太阳系中地球以外的星球生命形式来到地球,甚至有可能是地球生命的源头。事实上,关于地球生命“有生源”说,早在古希腊时期,雅典的著名哲学家阿纳克格拉斯(约公元前500~428)就曾提出过,他假设性地提出地球生命可能是由整个宇宙中存在的微小的“种子”聚集形成的。

    外星来客

    锁定火星:是否真的有过生命存在?

    在太阳系的九大星系中,火星与地球最为相似,且距离地球最近,因此,当科学家们再访“有生源说”假说时,他们将研究重点集中在火星,以寻找可能是地球生命之源或是有助于地球生命出现的化合物的来源。事实上,从迄今为止的科学观察结果来看,火星上还不曾发现过有生命的迹象。但是,1996 年,由地质学家戴维•马凯挂帅的一组美国航空与航天局(NASA)的科学家,发出了一个让人为之震惊的公告:他们宣称发现了一个叫做ALHS4001的陨石,里面有类似细菌微生物化石的痕迹,而在相似的陨石中,他们发现了其中蕴藏着的气体与火星大气中的气体相似,这便可以断定该化石中的微生物可能来自火星。去年,由美国航空与航天局(NASA)发射的火星漫游者机器人所收集的数据显示,这个红色的行星上曾经有水流淌的痕迹。很显然,液态水是每一种生物所必需的东西,这也就使科学家们的推测有了一种新的可能:火星上或许曾经有过生命,只是到目前为之尚为被我们发现。

    奇异的旅行

    火星生命怎样完成星际之旅到达地球?

    如果火星上有生命或是存在过生命的话,他们是如何开始星际之旅的呢?

    这些生命形式又是如何找到抵达地球之路的呢?

    那些可能携带生命种子的火星岩片可以抵御小行星的碰撞及将它们喷入太空时所产生的高温吗?

    本杰明•威斯发表言论:太阳系大约在46亿年前聚集起来,在其形成最初10亿年里,星系环境极为混沌,地球也处于接连不断的陨石撞击中,因此,如果这些近乎永久的陨石雨中不包含生命形式的话,那么,最有可能的是其中包含着简单的能够养育生命的化合物的东西。依他来看,如果火星上曾经有过生命,那“有生源说”很有可能是正确的。

    一些研究行星的科学家曾设法寻找可能在地球和火星之间携带生命种子的岩石碎片。不列颠哥伦比亚大学的天体物理学家布莱特•格莱德曼已经完成了小行星和彗星撞击火星的计算机模拟演绎程序。他估计:每隔100万年左右,火星就会在强烈的撞击下使大量火星岩石进入太空,而每年大约会有1 吨的火星喷射物到达地球,事实上,有些喷射物完成到达地球的太空之旅还不到一年的时间。

    有人提出质疑:如果这些岩石中携带着生命的种子,这些生命形式可以抵御小行星的碰撞及将它们喷入太空时所产生的高温吗?亚利桑那大学地球物理学教授哲•麦罗士解释说:一些被抛进空间的岩石并不用承受可能杀死生活在火星岩石中的微生物或生命形成之前的化合物的高温。此外,由欧洲某些科学家进行的进一步工作也已经证实:微生物和生命前化合物也可能在来地球的途中遇到放射线的辐射,但它们也有可能存活下来。尽管太阳强烈的辐射足以杀死如碳这种构成生命的基本分子,但从迄今的试验结果来看:人类发射入太空的细菌标本,经过六年时间的适应,已经能够渐渐承受住太空的极限温度和高剂量的辐射。

    那么,如果火星碎片中有生命形式通过太空之旅到达地球,它们是如何顺利通过地球大气层的呢?它们能够承受住摩擦的热量吗?美国科学家爱德华•安德斯发现,当来自太空的微小粒子通过地球大气层时,会自动减速,因而不会与大气层产生激烈的摩擦,也不会像流星那样燃烧掉。

    由此可以证明,如果火星碎片中有寄存的生命形式达到地球,尽管在太空之旅的过程中它们可能遭遇种种艰难险阻,但沃姆福拉仕和威斯认为:寄存在一小块火星喷发物中的微生物完全可能在太空的恶劣环境中生存下来。

    “自然发生”生命起源说理论源头:

    “自然发生”学说最初是在20世纪20年代由苏联科学家奥巴林和和英国科学家霍尔丹同时提出的,他们认为地球生命大约起源于几十亿年前,当时的地球环境拥有庞大丰富的化学资源环境,有助于化合物与化学作用的进行,有机化合物的复杂性不断提高,并在海洋中聚集,最后通过随机的结合,形成排列有序的生物分子。

    “有生源”生命起源说理论源头:20世纪60年代初,英国科学家曾宣布:在宇宙的尘埃中有微小、呈一定规律的碳颗粒。这立刻引发了世界科学界对宇宙生命探索的极大兴趣,同时,也开始有科学家提出假设:地球生命也可能来自于星际旅行中着陆地球的生命形式。

    人类对火星生命的探测之旅

    从上世纪60年代,人类开始了火星探测之旅,到目前为止,已经发射了36艘火星探测器,其中有20次未到达火星轨道,其他16次中,真正到达火星,进行正常工作的探测器,包括“勇气”号和“机遇”号在内也只有5次。1965年,美国发射了水手4号探测器,为有史以来第一枚成功到达火星并发回数据的探测器;1976年,两艘海盗号飞行器再次探测;1997年,火星探路者号成功地登上火星进行最直接地火星探测之行。

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