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美星尘号探测器成功将彗星样本带回地球(组图)
中国网 | 时间: 2006-01-16  | 文章来源: 每日经济新闻

着陆后的星尘号返回舱(图片来源:美国宇航局网站)

 

星尘号返回舱进入地球大气层(图片来源:美国宇航局网站)

 

历时7年行程40亿公里,昨日,人类首次取回彗星样本

新华社

装有彗星尘埃样本的美国“星尘”号飞船返回舱,于北京时间15日18时许在美国犹他州的沙漠中降落。这是人类发射的探测器首次将彗星样本带回地球。

太平洋时间15日凌晨2时20分(北京时间15日18时20分),在犹他州现场刚刚确认返回舱安全着陆的“星尘”项目设计者、华裔科学家邹哲博士在电话中说:“这是一个非常完美的着陆,完全按照计划进行。”归来的“星尘”已在太空旅行近7年、行程约40亿公里。

据邹哲介绍,搜索队目前已乘直升机出发去寻找返回舱。搜索人员在找到返回舱后,将首先将其运往美国军方的达格韦武器试验场进行初步处理。返回舱中的彗星尘埃样本等最终将被送往美国宇航局约翰逊航天中心供科学家研究。

“到目前为止,这个计划进行得非常完美,达到了我当初提出计划的目标。”邹哲说,“当然含蓄一点,还得等看到样本后才能报告完全成功的消息。”

“星尘”号飞船于1999年2月发射升空。2004年1月,该飞船近距离飞过“维尔特二号”彗星时,飞船上的尘埃采集器成功捕获到彗星物质粒子。北京时间今年1月15日,装有彗星尘埃样本的返回舱首先与“星尘”号飞船的母船分离,随后进入地球大气层,并在降落伞的帮助下成功着陆。

科学家称,“星尘”号将带回上千个彗星尘埃的样本。这些样本十分微小,直径比一根头发丝还细,因此只能在显微镜下进行研究。

据悉,美国航空航天局的专家们会把收集器的数码显微照片提供给网络志愿者,让他们来共同寻找这些“彗星尘埃”。

邹哲透露说,如果一切顺利,到今年7月初“星尘”项目科学家就可以拿出最初的样本分析成果。“当然,这些样本中包含的信息,可能10年、20年都分析不完。这可能把人们对彗星以及整个太阳系历史的认识向前推进一大步。”

邹哲指出,整个“星尘”项目总共才花了2亿多美元,显示了无人太空探测的优越性,“它证明可以用相对较低的成本采集高质量的科学数据。”

捕捉

网球拍状尘埃采集器,一面捕获的是彗星物质粒子,另一面就是星际尘埃颗粒

“星尘”号飞船上有一个由气凝胶材料制成的网球拍状尘埃采集器,一面捕获的是彗星物质粒子,另一面就是星际尘埃颗粒。根据推算,“星尘”号的星际尘埃采集器上应该有大约45个星际尘埃颗粒。仅依靠该项目研究人员至少需要20年才能完成这一工作,因此志愿者的作用在“星尘”项目中显得十分重要。

揭谜

星际尘埃很可能保留了太阳系诞生之前宇宙构成的信息

科学家认为,星际尘埃很可能保留了太阳系诞生之前宇宙构成的信息。但科学家迄今尚不知道星际尘埃颗粒到底是什么样的,也从未在实验室中研究过具体的星际尘埃样本。“星尘”号飞船返回舱除首次为人类带回彗星样本外,也将捎回具有重要研究价值的星际尘埃。

华裔科学家25年编织“星尘”梦

当美国宇航局的“星尘”号飞船携带着彗星“维尔特二号”的样本即将返回地球时,一位65岁的华人科学家正期待自己多年的梦想变成现实。

他就是邹哲博士,美宇航局喷气推进实验室资深研究员、“星尘”项目的设计者和副首席科学家。日前,当记者通过电话找到正在犹他州腹地等候“星尘”号返回舱的邹哲时,他兴奋地告诉记者:“为了这一刻我等了25年。”

邹哲博士出生于抗战时期的中国,少年时期经历动荡,在20世纪50年代来到美国边打工边读书,接连在加州大学伯克利分校和洛杉矶分校获得学位,此后一直在美国宇航局喷气推进实验室从事宇宙工程研究。

谈到自己提出的“星尘”计划,邹哲的话匣子就收不住:“我1981年就首次提出了这个构思,但直到1986年才被宇航局接受,这已经是我的第13次提案了。”

他在介绍这个计划的时代背景时说,当时“哈雷”彗星回归,才使美国宇航局开始重视彗星,否则提案还可能夭折。他说,不少科学家提出了研究计划,而他的“星尘”计划因为构思巧妙、成本低而获得支持,并成为美宇航局旨在以低成本探索宇宙的“发现”计划的一部分。

“星尘”是继“阿波罗”计划之后,美宇航局第二个取回外星球物质样本的太空探索项目。邹哲说:“彗星是目前我们知道最有趣的天体,探索彗星非常有趣。”

他解释说,研究彗星会揭示太阳系诞生和地球生命起源的奥秘。彗星是太阳系诞生时的残余物质组成的,来源于太阳系外围的柯伊伯带,这里温度常年保持在零下200多摄氏度,比较好地保存了45亿年前刚诞生时的状态。

而“星尘”号飞船探测的彗星“维尔特二号”尤其“有趣”。邹哲解释说,这颗彗星是在1974年才被发现来到太阳系内圈的,它可能受到了土星的引力影响。到目前为止,它在太阳系内圈才运行了5个周期,相比之下“哈雷”彗星已在太阳系内侧转了不少圈了。

“这就意味着,彗星的物质变动很少,大部分还保持着太阳系初生时的状态。如果采集其样本,可能获得很罕见的数据,”邹哲说。

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