中国发现最小的哺乳动物祖先

    古生物学家发现了迄今为止与现存哺乳动物亲缘关系最近的某物种的微型头盖骨。尽管这具头盖骨很小——只有13毫米长——但仍存留着中耳骨的痕迹,表明至少在曾经认为真正的哺乳动物出现之前4500万年,这种关键性的哺乳类动物分支就已出现。5月25日出版的《科学》杂志对该化石作了描述,它将有助于弄清哺乳类祖先之间的关系。

    现存的哺乳动物包括3大类群。所有这3类——有胎盘类、有袋类和单孔类动物的最早化石距今有1亿1千万年之久。它们的共同祖先是一种被称作Mammaliaforme的已灭绝类群,其个体缺少某些哺乳动物的特征,例如与身体相比较大的脑颅。

    吴氏巨颅兽(Hadrocodium wui),一种新的Mammaliaforme加入到了这幅进化图中。1985年,该物种发现于中国云南禄丰盆地,它最初被错误鉴定为与蜥蜴有亲缘关系。1993年,这具微型头盖骨被送至哈佛大学,由哈佛大学的Alfred Compton、匹兹堡卡耐基自然历史博物馆的罗哲西,以及中国科学院古脊椎动物与古人类研究所的孙艾玲进行研究。“我们不敢相信,”罗哲西说,“它和任何其他物种都截然不同。”

    出于一些原因,该项发现意义非凡。首先,它是迄今为止所发现的最小的中生代动物,据估计重约2克,现存最小的哺乳动物重约1.5克,是泰国的熊蜂鼠(bumblebee rat )。其次,它具有一些至今被认为仅存在于真正的哺乳动物中的特征,例如与下颌相分离的中耳骨,这是一种有助于哺乳动物听觉敏锐的进步性特征。第三点,基于众所周知的哺乳类头盖骨大小与其身体重量间的相关性,该动物肯定具备一个相对其身体大小很大的脑部。由于脑对能量的需求很大,故研究组认为吴氏巨颅兽的多数时间都用于取食。

    “它真是个引人注目的小化石,”加州大学圣克鲁斯分校的哺乳动物古生物学家André Wyss说,“这对于判断什么是哺乳动物的祖先特征,以及哺乳动物主要类群之间是如何相互联系的都具有重要意义。”

    

     摘自《科学时报》2001年6月1日









版权所有 中国互联网新闻中心 电子邮件: webmaster @ china.org.cn 电话: 86-10-68326688